David suggests that smileys are pretty new.

Wow! The ":-)" notation was suggested just about three mionths ago, and I had thought that it was spreading SLOWLY. Just how fast is this network growing, anyway?

According to Paul, they're not so new.

As I recall, it was started last summer. Seems as though there was a whole list of 'um made then too . . .

      :-}     :-{     8-)     6-)     9-)     :-(

Interesting, I have not encountered the 6 and 9 variants on the modern net. But anyway, when was the first smiley posted to Usenet? It was first mentioned in a post from James Morris to the human-nets list, gatewayed from arpanet to usenet in November 1982.

Because you can't see the person who is sending you electronic
mail you are sometimes uncertain whether they are serious or
joking.  Recently, Scott Fahlman at CMU devised a scheme for
annotating one's messages to overcome this problem.  If you turn
your head sideways to look at the three characters :-) they look
sort of like a smiling face.  Thus, if someone sends you a
message that says "Have you stopped beating your wife?:-)" you
know they are joking.  If they say "I need to talk to you :-(",
be prepared for trouble.

Since Scott's original proposal, many further symbols have been
proposed here:

(:-) for messages dealing with bicycle helmets
@= for messages dealing with nuclear war
<:-) for dumb questions
oo for somebody's head-lights are on messages
o>-<|= for messages of interest to women
~= a candle, to annotate flaming messages

So you see, bit-map displays are really quite unnecessary :->

(This page has the details of Scott Fahlman's original post, which was not made to Usenet but to a BBS, and the digital archeology involved in retrieving it from tape in 2002.)

Soon after that post, a smiley was used in a direct post to usenet by John Woods:

Mental phenomena are easy to demonstrate, to wit: Place your phone in the middle of your desk. Think about your phone for a while. Eventually, it will ring. See how easy it is? While it is ringing, think about making it stop, and soon it will.

:-)

And how fast did the smiley spread from this first introduction on Usenet? Here's a rough histrogram, although of course Usenet traffic levels are also generally increasing in this period.

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